4 de December de 2021

El carbón volverá a rugir, al igual que los riesgos climáticos

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La pandemia frenó abruptamente la marcha global del carbón. Se espera que la demanda del combustible más sucio del mundo aumente este año, socavando significativamente las posibilidades de evitar los peores efectos del calentamiento global.

La quema de carbón es la mayor fuente de emisiones de dióxido de carbono. Después de retroceder en el año de la pandemia, se espera que la demanda de carbón crezca un 4,5 por ciento este año, principalmente para satisfacer la creciente demanda de electricidad. Eso surge de los datos publicados el martes por la Agencia Internacional de Energía, solo dos días antes de una cumbre virtual organizada por la Casa Blanca destinada a organizar la acción climática global.

“Esta es una advertencia terrible de que la recuperación económica de la crisis de Covid está lejos de ser sostenible para nuestro clima en este momento”, dijo Fatih Birol, director de la agencia, en un comunicado.

El carbón está en el centro de las decisiones políticas críticas que los líderes deberán tomar este año si quieren aprobarlo. a una economía verde. Los científicos dicen que las emisiones de gases de efecto invernadero deben reducirse a la mitad para 2030 para que el mundo tenga la oportunidad de limitar los peligrosos niveles de calentamiento.

En resumen, este es un centro histórico del carbón.

Durante 150 años se han extraído más y más depósitos de hollín del subsuelo para abastecer primero a las economías de Europa y América del Norte, luego a Asia y África. El carbón sigue siendo la mayor fuente de electricidad hasta el día de hoy, aunque su participación está disminuyendo constantemente a medida que otras fuentes de energía se conectan, desde la nuclear hasta la eólica.

El gasto mundial en proyectos de carbón cayó a su nivel más bajo en diez años en 2019. En los últimos 20 años, se han cerrado o cerrado más plantas de energía de carbón que puestas en marcha. Los principales atractivos son China, India y partes del sudeste asiático, pero incluso allí, el rápido crecimiento del carbón en ninguna parte es tan rápido como hace unos años, según un análisis reciente.

En algunos países donde se construyeron recientemente nuevas centrales eléctricas de carbón con gigavatios, los planes para nuevas centrales eléctricas, como en Sudáfrica, se han pospuesto o reconsiderado, como en Bangladesh, o, como en Vietnam, se han enfrentado a problemas de financiación. En algunos países como la India, las centrales eléctricas de carbón existentes están muy por debajo de su capacidad y están perdiendo dinero. En otros países como Estados Unidos, se están cerrando más rápido que nunca.

Sin embargo, la demanda sigue siendo fuerte. “El carbón no está muerto”, dijo Melissa C. Lott, directora de investigación del Centro de Investigación de Energía Global de la Universidad de Columbia. “Hicimos grandes avances, pero no hicimos ese giro”.

El carbón es el pararrayos de la diplomacia climática este año, mientras los países luchan por reconstruir sus economías después de la pandemia de coronavirus y evitan los riesgos de un planeta que se calienta. El gobierno de Biden ha confiado en sus aliados Japón y Corea para dejar de financiar el consumo de carbón en el extranjero. Y ha criticado a China en repetidas ocasiones por su creciente consumo de carbón. China es, con mucho, el mayor consumidor de carbón y todavía está construyendo centrales eléctricas de carbón tanto en el país como en el extranjero.

El presidente de China, Xi Jinping, criticó el lunes estas críticas al señalar la responsabilidad histórica de las naciones industrializadas occidentales de hacer más para frenar el calentamiento. Estados Unidos tiene la mayor proporción de emisiones de la historia. China tiene la mayor parte de las emisiones en la actualidad.

“Se debe respetar el principio de responsabilidad compartida pero diferenciada”, dijo Xi en su propia cumbre mundial en la ciudad de Boao.

Desde el comienzo de la era industrial, el carbón ha sido el principal combustible para iluminar casas, centrales eléctricas y, en algunos lugares, también para cocinar y calentar salas. Durante más de un siglo, Europa y Estados Unidos han consumido la mayor parte del carbón del mundo. Hoy, China e India representan dos tercios del consumo de carbón.

Otras fuentes de energía se han sumado a la mezcla a medida que ha aumentado la demanda de electricidad: energía nuclear, energía eólica y, más recientemente, hidrógeno. El carbón abrió paso a los recién llegados, pero se negó a retirarse.

Hoy varias fuerzas se levantan contra el carbón. La gente clama por la contaminación del aire causada por la quema. La energía eólica y solar, que solía ser mucho más cara que el carbón, se está volviendo competitiva mientras algunos países se enfrentan a una avalancha de centrales eléctricas de carbón ya construidas.

Incluso en países donde el consumo de carbón está aumentando, el ritmo de crecimiento se está desacelerando.

En Sudáfrica, después de años de procedimientos legales, los planes para construir una central eléctrica de carbón en la provincia de Limpopo se cancelaron en noviembre pasado.

En al menos tres países, los proyectos financiados por China están en problemas o muertos En Kenia, una planta de energía de carbón planificada ha fallado durante años debido a disputas legales. En Egipto, una planta de energía de carbón planificada se pospondrá indefinidamente. En Bangladesh, los proyectos respaldados por China se encuentran entre las 15 centrales eléctricas de carbón planificadas que el gobierno de Dhaka está examinando actualmente con miras a abandonarlas por completo.

Pakistán, plagado de deudas, anunció una vaga moratoria sobre nuevos proyectos de carbón. Vietnam, que todavía está ampliando su flota de carbón, ha reducido los planes para nuevas plantas. Filipinas presionó el botón de pausa en nuevos proyectos bajo la presión de grupos cívicos.

“En general, existe una creciente resistencia al carbón en este momento y un escrutinio mucho más detenido”, dijo Daine Loh, especialista en energía para el sector energético del sudeste asiático en Fitch Solutions, una firma de investigación de la industria. “Es una tendencia, alejarse del carbón. Es muy gradual. “

El dinero es parte del problema. Los bancos de desarrollo evitan el carbón. Japón y Corea, dos importantes financiadores de carbón, han endurecido las restricciones a los nuevos proyectos de carbón. Japón todavía está construyendo centrales eléctricas de carbón en casa, lo cual es raro entre los países desarrollados, aunque el primer ministro Yoshihide Suga dijo en octubre que su país se esforzará por reducir sus emisiones a cero para 2050.

Hay algunas excepciones importantes. Indonesia y Australia continúan extrayendo sus abundantes recursos de carbón. Quizás lo más extraño de todo es que el Reino Unido, donde se llevarán a cabo las próximas negociaciones internacionales sobre el clima, está abriendo una nueva mina de carbón.

Y luego están los mayores consumidores de carbón del mundo, China e India.

La economía de China se recuperó en 2020. Las medidas de estímulo del gobierno impulsaron la producción de acero, cemento y otros productos industriales que utilizan energía. La demanda de carbón aumentó. La capacidad de la flota china de centrales eléctricas de carbón creció en la friolera de 38 gigavatios en 2020, lo que constituye la gran mayoría de los nuevos proyectos de carbón en todo el mundo y compensa casi la misma cantidad de capacidad de carbón que se ha desmantelado en todo el mundo. (Un gigavatio es suficiente para suministrar electricidad a una ciudad mediana).

El futuro del carbón en China está en el centro de un fuerte debate en el país. Destacados asesores de políticas están presionando por una casi moratoria sobre las nuevas centrales eléctricas de carbón y las empresas estatales que insisten en que China debe quemar más carbón en los próximos años.

La flota de carbón de la India también está creciendo y está siendo financiada por prestamistas gubernamentales. No hay mucho del gobierno que quiera reducir su dependencia del carbón incluso mientras intenta expandir la energía solar. El gobierno de Nueva Delhi está dejando abiertas algunas de sus centrales eléctricas de carbón más antiguas y contaminantes y está buscando inversores privados para extraer carbón. Si la economía de la India se recupera este año, la demanda de carbón aumentará un 9 por ciento, según la AIE

Pero la flota de carbón de la India ya no está creciendo tan rápido como hace unos años. Sobre el papel, India planea agregar alrededor de 60 gigavatios de capacidad de la planta de energía de carbón para 2026. Dado el número de plantas existentes, que apenas están a la mitad, no está claro cuántas plantas nuevas se construirán finalmente. Un puñado de políticos estatales se han pronunciado públicamente contra las nuevas centrales eléctricas de carbón en sus estados.

La cantidad de carbón que necesita la India para quemar, dijo Ritu Mathur, economista del Energy & Resources Institute en Nueva Delhi, depende de qué tan rápido crezca la demanda de electricidad, y podría crecer muy rápidamente si India fuera pionera en los vehículos eléctricos. “Decir que podemos deshacernos del carbón o que las energías renovables pueden satisfacer todas nuestras necesidades”, dijo el Dr. Mathur, “no es la historia”.

Lo más rápido para reemplazar al carbón en muchos países es este otro combustible fósil: el gas.

Desde Bangladesh hasta Ghana y El Salvador, miles de millones de dólares, algunos de los fondos públicos, se están invirtiendo en el desarrollo de tuberías, terminales y tanques de almacenamiento, ya que el número de países que importan gas natural licuado se ha duplicado en menos de cuatro años. El gas proporciona ahora casi una cuarta parte de toda la energía en todo el mundo.

Sus defensores argumentan que el gas, que es menos contaminante que el carbón, debe extraerse de países hambrientos de energía que no pueden permitirse expandir rápidamente las energías renovables. Sus críticos dicen que invertir miles de millones de dólares en proyectos de gas podría resultar en activos varados como plantas de energía a carbón en algunos países. Añaden que las emisiones de metano de la quema de gas son incompatibles con el objetivo del Acuerdo de París de frenar el cambio climático.

El gas proporciona una participación creciente de la electricidad en los EE. UU. (35 por ciento) y Europa (20 por ciento).

Estados Unidos, que está siendo sostenido por el boom del fracking, es uno de los principales exportadores de gas del mundo junto con Qatar, Australia y Rusia.

Las empresas estadounidenses están construyendo una terminal de importación de gas y una planta de energía en Vietnam. La demanda de gas en Bangladesh está creciendo rápidamente a medida que el gobierno intenta alejarse del carbón para satisfacer sus necesidades energéticas galopantes. Ghana se convirtió en el primer país del África subsahariana en importar gas natural licuado este año. Y la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional ha estado promoviendo el gas para electrificar hogares y empresas en África.

Y para el gobierno de Biden está el problema: aunque se ha convertido en un líder climático global, aún no ha explicado su política para promover las exportaciones de gas, especialmente el uso de fondos públicos para construir infraestructura de gas en el extranjero.

“Existe un consenso bastante fuerte sobre el carbón. La gran pregunta es sobre el gas ”, dijo Manish Bapna, presidente en funciones del Instituto de Recursos Mundiales. “La comunidad climática en general está empezando a pensar en cómo se verá un interruptor de gas”.

Julfikar Ali Manik y Hiroko Tabuchi Contribución a la elaboración de informes.

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