7 de December de 2021

Les prometieron un paraíso socialista y terminaron en el infierno.

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SEÚL – En una luminosa mañana de agosto de 1960, después de dos días de zarpar desde Japón, cientos de pasajeros irrumpieron en cubierta cuando alguien gritó: “¡Veo la patria!”

El barco llegó a Chongjin, una ciudad portuaria en Corea del Norte, donde una multitud agitó flores de papel y cantó canciones de saludo. Pero Lee Tae-kyung sintió que algo andaba terriblemente mal en el “paraíso” que le habían prometido.

“La gente reunida se mostró inexpresiva”, recordó el Sr. Lee. “Solo tenía 8 años, pero sabía que estábamos en el lugar equivocado”.

El Sr. Lee y su familia se encontraban entre las 93.000 personas que emigraron de Japón a Corea del Norte de 1959 a 1984 bajo un programa de repatriación patrocinado por ambos gobiernos y sus sociedades de la Cruz Roja. Cuando llegaron, vieron aldeas sin un centavo y personas que vivían en la pobreza, pero tuvieron que quedarse. Algunos terminaron en campos de prisioneros.

“Nos dijeron que íbamos a un ‘paraíso en la tierra'”, dijo Lee, de 68 años. “En cambio, nos llevaron al infierno y nos negaron uno de los derechos humanos más básicos: la libertad de ir”.

Lee finalmente huyó de Corea del Norte después de 46 años y llegó a Corea del Sur en 2009. Desde entonces, ha trabajado incansablemente para compartir la historia de estos 93.000 migrantes, dando conferencias, hablando en conferencias de prensa y escribiendo un tratado sobre un capítulo doloroso, en su mayoría olvidado, de la historia entre Japón y Corea.

Su trabajo llega en un momento de renovado interés en los abusos de los derechos humanos de Corea del Norte y cuando los líderes de Japón y Corea del Sur siguen siendo particularmente sensibles a abrir viejas heridas entre los dos países.

“Fue mi madre quien instó a mi padre a llevar a nuestra familia al norte”, dijo el Sr. Lee. “Y fue su fuente inagotable de arrepentimiento hasta que murió a la edad de 74 años”.

Los Lee estaban entre los dos millones de coreanos que se mudaron a Japón durante el dominio colonial japonés de 1910 a 1945. Algunos buscaron trabajo allí, otros fueron utilizados para trabajos forzados en Japón durante la Segunda Guerra Mundial. La mayoría regresó a Corea después de la rendición japonesa sin ciudadanía ni medios económicos.

Pero cientos de miles, incluida la familia de Lee, se quedaron cuando la península de Corea entró en guerra.

El Sr. Lee nació en Japón en 1952. La familia tenía un restaurante con parrilla de carbón en Shimonoseki, el puerto más cercano a Corea, un recordatorio de que regresarían a casa.

Cuando terminó la Guerra de Corea, el gobierno japonés intentó deshacerse de la multitud de coreanos que vivían en barrios marginales. Con la esperanza de utilizarlo para reconstruir su economía devastada por la guerra, Corea del Norte lanzó un destello de propaganda anunciándose a sí misma como un “paraíso” con trabajos para todos, educación gratuita y servicios médicos.

La escuela primaria del Sr. Lee en Japón ha mostrado noticiarios de propaganda de Corea del Norte que muestran parachoques y trabajadores “construyendo una casa cada 10 minutos”. Se organizaron marchas para exigir la repatriación. Un grupo pro-norcoreano en Japón incluso alentó a los estudiantes a ser contratados como “regalos de cumpleaños” para Kim Il-sung, el fundador del país. Esto surge de un informe publicado recientemente por la Alianza de Ciudadanos por los Derechos Humanos de Corea del Norte.

Japón aceptó migrar, aunque la mayoría de los coreanos del país eran del sur, que estaba sumido en la confusión política. Si bien las autoridades japonesas dijeron que los coreanos étnicos habían optado por mudarse a Corea del Norte, los grupos de derechos humanos han acusado al país de ayudar y facilitar el engaño al ignorar las circunstancias que enfrentarían los migrantes en el país comunista.

“Cuando los coreanos étnicos se fueron a Corea del Norte, tuvieron que firmar un documento que les prohibía ir a Japón”, dijo el informe de Citizens ‘Alliance. Los autores compararon la migración con una “trata de esclavos” y una “reubicación forzosa”.

La mayoría de los migrantes eran de etnia coreana, pero también había 1.800 mujeres japonesas casadas con hombres coreanos y miles de niños birraciales. Entre ellos se encontraba una joven llamada Ko Yong-hee que luego se convirtió en bailarina y dio a luz a Kim Jong-un, el líder de Corea del Norte y nieto de su fundador.

Cuando la familia del Sr. Lee abordó el barco en 1960, sus padres pensaron que Corea se reuniría pronto. La madre del Sr. Lee les dio a él y a sus cuatro hermanos dinero en efectivo y les dijo que disfrutaran de sus últimos días en Japón. El Sr. Lee compró una mini máquina de pinball. Su hermana menor trajo a casa una muñeca que cerraba los ojos cuando estaba en la cama.

“Fue la última libertad que probaríamos”, dijo.

Se dio cuenta de que su familia había sido traicionada, dijo, cuando vio a personas en Chongjin que “todos parecían pobres y cenicientos”. En el condado rural de Corea del Norte, donde su familia tuvo que ser reubicada, se sorprendieron al ver a la gente caminando bajo la lluvia sin zapatos ni paraguas.

Solo en 1960, 49.000 personas emigraron de Japón a Corea del Norte, pero el número se redujo drásticamente cuando se conoció la verdad del país. A pesar de la atenta mirada de los censores, las familias desarrollaron formas de advertir a sus familiares. Un hombre escribió un mensaje en el reverso de un sello postal:

“No podemos salir de la aldea”, escribió en la pequeña habitación, instando a su hermano en Japón a que no viniera.

La tía del Sr. Lee le envió una carta a su madre pidiéndole que emigrara a Corea del Norte cuando su sobrino tuviera la edad suficiente para casarse. La noticia fue clara: el sobrino solo tenía 3 años.

Para sobrevivir, los migrantes a menudo dependían del efectivo y los paquetes enviados por familiares que aún vivían en Japón. En la escuela, dijo Lee, los niños lo llamaban “Ban-Jjokbari”, un nombre ofensivo que se les da a los coreanos de Japón. Todos vivían con el temor constante de ser etiquetados como desleales y exiliados a campos de prisioneros.

“Para Corea del Norte, fueron tomados como rehenes y como rescate”, dijo Kim So-hee, coautor del informe. “Se les ha pedido a las familias en Japón que paguen para que sus familiares sean liberados de los campos de prisioneros”.

Lee se convirtió en médico, uno de los mejores trabajos para los inmigrantes de Japón a quienes se les ha negado trabajos en el gobierno. Dijo que su experiencia médica le permitió presenciar el colapso del sistema de salud pública luego de la hambruna en la década de 1990 cuando los médicos en Corea del Norte se vieron obligados a usar botellas de cerveza para producir líquidos intravenosos.

Huyó a China en 2006 como parte de un flujo de refugiados y pasó dos años y medio en prisión en Myanmar cuando él y su contrabandista fueron arrestados por trata de personas. Después de llegar a Seúl en 2009, el Sr. Lee ayudó a sacar de contrabando a su esposa e hija de Corea del Norte. Pero todavía tiene familiares, incluido un hijo, que están atrapados en el país, dijo.

Su esposa murió en 2013 y ahora el Sr. Lee vive solo en un pequeño apartamento alquilado en Seúl. “Pero tengo libertad”, dijo. “Hubiera sacrificado cualquier otra cosa por ello”.

El Sr. Lee fundó una asociación con 50 coreanos de origen japonés que emigraron a Corea del Norte y huyeron al sur. Cada diciembre, el grupo se reúne en el aniversario del inicio de la migración masiva en 1959. Sus memorias están casi completas. Su generación es la última en experimentar de primera mano lo que les sucedió a estos 93.000 migrantes, dijo.

“Es triste que nuestras historias se entierren cuando morimos”, dijo Lee.

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