7 de December de 2021

Yuan Longping, un científico de plantas que ayudó a contener la hambruna, muere a los 90 años

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SHANGHAI – Yuan Longping, un científico de plantas chino cuyos avances en el desarrollo de variedades híbridas de arroz de alto rendimiento ayudaron a aliviar la hambruna y la pobreza en gran parte de Asia y África, murió el sábado en Changsha, China. Tenía 90 años.

La causa fue la falla de múltiples órganos, informó el periódico estatal más importante de China, informó People’s Daily. Un informe anterior de un servicio de inteligencia oficial en la provincia de Changsha, provincia de Hunan, decía que el Sr. Yuan se encontraba cada vez más enfermo desde que se cayó en marzo mientras visitaba un centro de investigación de mejoramiento de arroz.

La investigación del Sr. Yuan lo convirtió en un héroe nacional y un símbolo de la persecución científica persistente en China. Su muerte provocó mensajes de luto en todo el país en los que Yuan, liviano, elfo y debilitado por la edad, era una celebridad. Cientos de flores dejaron flores en la funeraria donde se guardaba su cuerpo.

El Sr. Yuan hizo dos descubrimientos importantes en el cultivo de arroz híbrido, dijo Jauhar Ali, investigador principal en cultivo de arroz híbrido en el Instituto Internacional de Investigación del Arroz en Los Baños, Filipinas. Estos descubrimientos a principios de la década de 1970, junto con los avances en el cultivo de trigo en las décadas de 1950 y 1960 por el científico de plantas estadounidense Norman Borlaug, ayudaron a crear la Revolución Verde de cultivos en alza y el fin de la hambruna en la mayor parte del mundo.

En 1970, el Sr. Yuan se sintió frustrado con su lento progreso. en la creación de cultivos de arroz más productivos. Encontró un cambio de estrategia: buscar variedades silvestres en áreas remotas de China para obtener material genético más prometedor.

Se produjo un gran avance cuando el equipo de Yuan encontró un trozo de arroz silvestre cerca de una línea de ferrocarril en la isla de Hainan, en el extremo sur de China. Al año siguiente, el Sr. Yuan publicó por separado un artículo de investigación en China que explicaba cómo el material genético del arroz silvestre se puede transferir a cepas comerciales.

Una vez que se agregó el material genético del arroz silvestre, las variedades comerciales de arroz altamente mejoradas del mundo podrían hibridarse fácilmente para obtener grandes ganancias en la producción de cultivos.

En ese momento, el mundo de los científicos del arroz estaba lleno de conversaciones sobre el desarrollo de variedades híbridas. En 1971 se publicaron tres artículos similares sobre la hibridación del arroz: el Instituto Internacional de Investigación del Arroz, el Instituto de Investigación Agrícola de la India en Delhi y un equipo de investigadores de California.

Pero el artículo del Sr. Yuan fue el más práctico y detallado de los cuatro. “Su trabajo fue mucho mejor en términos de tecnología”, dijo Ali. “Fue China la que lideró el juego después de eso”.

Mientras equipos en India, Filipinas y Estados Unidos continuaron investigando después de que se publicó su trabajo, el Sr. Yuan desarrolló inmediatamente variedades de arroz híbrido durante el año siguiente. Usó arroz salvaje de Hainan para hacer los híbridos.

Para 1978, el Sr. Yuan había estado supervisando el inicio de la producción de arroz híbrido a gran escala en la provincia de Hunan en el suroeste de China. Allí investigó la mayor parte de su vida. También supervisó la investigación en Hainan, donde sufrió su caída en marzo.

Las variedades de arroz híbridas suelen producir entre un 20 y un 30 por ciento más de arroz por acre que las variedades no híbridas cuando se cultivan utilizando las mismas técnicas de trasplante, fertilizantes y agua. Cuando el Sr. Yuan y su creciente equipo de expertos en viajes introdujeron variedades híbridas en Asia y África, también enseñaron a los agricultores una amplia gama de técnicas avanzadas de cultivo de arroz, lo que resultó en mayores ganancias.

Los altos rendimientos ayudaron a hacer de las hambrunas un recuerdo lejano en la mayoría de los países productores de arroz. “Salvó muchas, muchas, vidas”, dijo Hu Yonghong, director del Jardín Botánico Chenshan de Shanghai de 500 acres.

Casualmente, el sábado por la noche, una docena de los mejores expertos en fitomejoramiento de China se reunieron bajo un cielo nublado en la fila central de un concierto sinfónico al aire libre en el Jardín Botánico. Mientras los músicos afinaban sus instrumentos, los científicos se turnaban para hablar sobre el Sr. Yuan.

Xu Zhihong, ex presidente de la Universidad de Pekín y profesor de ciencias de la vida desde hace mucho tiempo, dijo que el talento subyacente del Sr. Yuan siempre está claro: prestó una atención meticulosa a las plantas de arroz y su crecimiento.

“Sus intereses personales eran realmente mucho sobre el arroz, por lo que pasaba mucho tiempo en los campos cada año”, dijo el profesor Xu, quien había trabajado con el Sr. Yuan en varios comités agrícolas nacionales desde 1980.

Yuan también tuvo una tremenda influencia en la agricultura china, coincidieron los botánicos, ya que era un buen mentor y líder de equipo y, por lo tanto, desempeñaba un papel mucho más importante que si se hubiera limitado a trabajar en el laboratorio y escribir en papeles.

“Conozco a algunos de sus colegas en Hunan, todos lo han hecho muy bien bajo su supervisión”, dijo Chen Xiaoya, profesor de la Academia China de Ciencias y director emérito del Instituto de Fisiología y Ecología Vegetal de la academia.

A partir de la década de 1980, después de décadas de trabajar en relativa oscuridad, el Sr. Yuan fue aclamado a nivel nacional como un científico chino que hizo avances de clase mundial. Sus descubrimientos se convirtieron en un motivo de orgullo para China, cuyos líderes se habían vuelto dolorosamente conscientes de que otros países habían avanzado en ciencia.

“Se ha convertido en un símbolo de innovación científica, no solo para la agricultura, sino para toda la ciencia”, dijo el profesor Chen.

Tras sus descubrimientos a principios de la década de 1970, Yuan se convirtió en un firme defensor de compartir sus avances a nivel internacional en lugar de utilizarlos para lograr el dominio chino en la producción de arroz.

Tomó la iniciativa de donar importantes variedades de arroz al Instituto Internacional de Investigación del Arroz en 1980, que luego utilizaron para desarrollar variedades híbridas que también podrían crecer en países tropicales. El Sr. Yuan y su equipo enseñaron a los agricultores de India, Madagascar, Liberia y otros lugares cómo cultivar arroz híbrido.

Yuan Longping nació en Beijing, o Beiping, como se llamaba entonces, el 7 de septiembre de 1930, en una familia que tenía una educación inusualmente buena para la época. Su madre, Hua Jing, enseñaba inglés y su padre, Yuan Xinglie, era maestro de escuela y luego se convirtió en empleado de ferrocarriles. El Sr. Yuan a menudo citaba el ejemplo de su madre.

“Ella era una mujer educada en un momento en que eran inusuales”, dijo en un libro de memorias publicado en 2010. “Desde el principio estuve bajo su influencia edificante”.

El Sr. Yuan fue el segundo de seis hermanos. Su vida y su educación fueron inestables como una guerra, la invasión japonesa y la agitación económica obligaron a la familia a trasladarse por el sur de China. Pero dijo que sus padres insistieron en que sus hijos recibieran una educación sólida.

Ingresó a la universidad en 1949 cuando el Partido Comunista de China consolidó su control del país y decidió especializarse en agronomía en una escuela en el suroeste. Su inspiración inicial para la elección de la agronomía, a pesar de la falta de orígenes rurales y a pesar de las preocupaciones de sus padres, provino en parte de una visita a una granja para un viaje escolar y en parte de una escena idílica en la película Modern Times in Little One Tramp, de Charlie Chaplin, uvas y leche fresca. sabe bien en la puerta de su casa.

“A medida que fui creciendo, el deseo se hizo más fuerte y la agronomía se convirtió en el trabajo de mi vida”, escribió en sus memorias.

El Sr. Yuan se especializó en genética vegetal en un momento en que el tema era un campo minado ideológico en China. Mao Zedong había aceptado las enseñanzas de los científicos soviéticos que rechazaban la genética moderna, afirmando que al cambiar las condiciones ambientales como la temperatura, los genes podrían reconectarse directamente. Afirmaron que esto allanaría el camino para aumentos dramáticos en los rendimientos de los cultivos.

Pero fuera de clase, Yuan estudió los hallazgos de Gregor Mendel y otros pioneros de la genética, alentado por Guan Xianghuan, un profesor que se opuso al dogma de Sovet. Más tarde, en la década de 1950, el profesor Guan fue etiquetado como un enemigo “de derecha” del Partido Comunista por rechazar las ideas soviéticas y se suicidó en 1966 después de ser perseguido nuevamente por Mao durante la Revolución Cultural.

Después de graduarse en 1953, el Sr. Yuan aceptó un puesto como profesor en una escuela agrícola en la provincia de Hunan y siguió interesado en la genética vegetal. Su compromiso con el campo se volvió cada vez más urgente a partir de finales de la década de 1950, cuando el llamado gran salto adelante de Mao, sus frenéticos esfuerzos por colectivizar la agricultura e impulsar la producción de acero, sumió a China en la peor hambruna de los tiempos modernos, matando a decenas de millones de personas. . El Sr. Yuan dijo que vio los cuerpos de al menos cinco personas que habían muerto de hambre junto a la carretera o en los campos.

“Muerto de hambre, comías lo que había para comer, incluso raíces y corteza de árboles”, recuerda Yuan en sus memorias. “En ese momento, estaba aún más decidido a resolver el problema de aumentar la producción de alimentos para que la gente común no se muriera de hambre”.

Yuan pronto decidió investigar el arroz, el alimento básico de muchos chinos en busca de cepas híbridas que pudieran aumentar los rendimientos, y viajó a Beijing para profundizar en revistas científicas que no estaban disponibles en su pequeña universidad. Continuó su investigación cuando la Revolución Cultural sumió a China en batallas políticas mortales.

En las últimas décadas, el Partido Comunista ha llegado a celebrar al Sr. Yuan como un científico modelo: patriota, comprometido con la solución de problemas prácticos, trabajador incansable incluso en la vejez. En 2008, a la edad de 77 años, incluso llevó la antorcha olímpica cerca de Changsha durante parte de su ruta hacia los Juegos Olímpicos de Beijing.

Sin embargo, inusualmente para una figura tan prominente, el Sr. Yuan nunca se unió al Partido Comunista Chino. “No entiendo la política”, dijo a una revista china en 2013.

Aun así, la agencia de noticias estatal Xinhua lo honró como un “camarada” ese fin de semana, y su muerte provocó mucho dolor público en China. En 2019, fue uno de los ocho chinos en recibir la Medalla de la República, el honor oficial más alto de China, por parte del líder nacional, Xi Jinping.

Al Sr. Yuan le sobreviven su esposa de 57 años, Deng Zhe, y tres hijos. Es probable que su funeral, programado para el lunes por la mañana en Changsha, provoque nuevas condolencias oficiales.

Más tarde ese año, el Sr. Yuan estaba trabajando en el desarrollo de nuevas variedades de arroz, según Xinhua.

“No hay ningún secreto; Mi experiencia se puede resumir en cuatro palabras: conocimiento, sudor, inspiración y oportunidad ”, dijo Yuan en un mensaje de video el año pasado alentando a los jóvenes chinos a dedicarse a la ciencia. En inglés citó al científico Louis Pasteur: “El azar favorece a la mente preparada”.

Keith Bradsher informó desde Shanghai y Chris Buckley desde Sydney, Australia.

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