19 de January de 2022

Goma, Congo, está siendo evacuado parcialmente por temor a erupciones volcánicas

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GOMA, República Democrática del Congo – Decenas de miles de personas bloquearon carreteras, abarrotaron barcos y partieron a pie el miércoles para escapar de esta gran ciudad del este de África de los peligrosos volcanes.

Después de que se abriera una grieta de fuego el sábado, derramando una corriente de lava por las laderas rocosas de la montaña hacia Goma, matando a más de dos docenas de personas, los científicos y las autoridades locales advirtieron que el peligro no había terminado.

Durante la noche del miércoles, ordenaron la evacuación de hasta un millón de personas, incluso cuando una serie constante de temblores y pequeños terremotos azotaban la ciudad.

A solo 4 km por debajo del suelo inseguro, los científicos descubrieron un flujo de magma, un lago de fuego justo debajo de la ciudad, y temieron que la actividad tectónica pudiera desencadenar una nueva erupción.

Una nueva grieta podría abrirse en cualquier momento, dijo Benoît Smets, experto en peligros geológicos del Museo Real de África Central en Tervuren, Bélgica, que forma parte de un equipo internacional que apoya al Observatorio del Volcán Goma, la única estación de monitoreo en la región.

“Tenemos un volcán muy activo con una ciudad muy densa y poblada en la base del volcán, por lo que hay un gran riesgo de desastre”, dijo en una entrevista telefónica.

Lo que distingue al brote del sábado de dos brotes anteriores, el más reciente en 2002, fue que se produjo sin previo aviso, dijo.

Cuando la gente de Goma y los pueblos y aldeas circundantes supieron que estaban en peligro, el cielo ya estaba en llamas. El cielo nocturno ardió de color púrpura durante más de cinco horas mientras la lava se derramaba desde las laderas del monte Nyiragongo.

Por la mañana, el flujo de lava había destruido 17 comunidades en su camino, según organizaciones de ayuda.

La Agencia de la ONU para los Refugiados informó, citando a las autoridades locales, que 32 personas murieron en incidentes relacionados con el brote, incluidas siete personas que murieron por el flujo de lava y cinco personas que fueron asfixiadas por los gases.

La lava se detuvo a las afueras del centro de la ciudad y casi llega al aeropuerto.

Desde la erupción, la cuenca de lava del volcán se ha llenado rápidamente y los científicos han tratado de comprender qué está sucediendo debajo de la superficie de la tierra.

La erupción de 2002 destruyó alrededor del 20 por ciento de Goma, lo enterró bajo roca fundida, dejó a 120.000 personas sin hogar y mató a unas 250 personas por asfixia con dióxido de carbono, quemaduras y la explosión de la gasolinera provocada por la lava.

Desde entonces, la cantidad de personas que viven a la sombra del volcán de 11,385 pies se ha más que duplicado a un estimado de 1.5 a dos millones.

La inestable situación política en el país, devastado durante décadas por guerras civiles, conflictos étnicos y corrupción sistémica, ha obstaculizado los esfuerzos para investigar el volcán. El Banco Mundial ha retirado los fondos para la instalación de investigación de Goma porque temía que el dinero fuera malversado.

En 2020, un equipo de vulcanólogos tuvo que ser trasladado a la región por las fuerzas de mantenimiento de la paz de las Naciones Unidas, que estaban protegiendo a los científicos de los rebeldes armados en la región.

Dario Tedesco, vulcanólogo de la Universidad Luigi Vanvitelli en Campania, Sicilia, estaba en esta misión y le dijo a la revista científica que él y sus colegas estaban llenando el lago de lava allí a un ritmo alarmante.

“Este es el volcán más peligroso del mundo”, dijo poco después de este viaje.

El hotel está situado en la grieta tectónica conocida como Rift de África Oriental, en el extremo oriental de la República Democrática del Congo, cerca de la frontera con Ruanda, a menos de 13 km del centro de Goma, que se encuentra a orillas del lago Kivu.

Aunque no está claro si la reciente erupción y la actividad sísmica desencadenarán un desastre más mortal, los funcionarios del Congo dictaminaron que el riesgo era demasiado grande para no tomar medidas.

“La situación puede cambiar rápidamente”, dijo al público el gobernador militar de la provincia, el teniente general Constant Ndima. “Anticipándonos a esta posible catástrofe y en consulta con científicos y vulcanólogos, hemos decidido reubicar a la población” de 10 de los 18 distritos.

Hasta un millón de personas viven en estos condados, pero era difícil saber cuántos prestaron atención a la advertencia del gobierno.

Adolphe Basengezi, un taxista que vive en Goma, dijo que no quedaba mucha gente en su vecindario.

“La mayoría de ellos se escapó”, dijo. “Estaba conduciendo y la gente en la calle entró en pánico y trató de salvar sus vidas”.

Muchas de las personas más ricas de la ciudad que pueden permitirse un automóvil se apresuraron hacia el este y entraron en Ruanda. Según un oficial en el puesto de control, más de 3,000 habían cruzado la frontera a las 9:30 a.m.

Otros acudieron en masa al puerto del lago Kivu, con la esperanza de escapar en el ferry. Los testigos informaron haber visto al menos dos barcos tan abrumados por la gente que se averiaron y tuvieron que ser abandonados.

Sin embargo, el lago en sí representaba otra amenaza.

El lago se extiende por aproximadamente 1,600 millas y tiene una profundidad parcial de aproximadamente 1,500 pies. Fue formado por las mismas fuerzas geológicas que dieron origen al monte Nyiragongo y otros siete volcanes conocidos como la Cordillera Virunga.

A lo largo de los años, la actividad volcánica ha provocado una acumulación constante de dióxido de carbono y metano en el fondo del lago.

“Dado que este lago es muy profundo, esta capa no se mezcla con el resto”, dijo Smets. El temor es que si algo como un terremoto desestabiliza el lecho del lago y luego se expone a lava sobrecalentada, el gas podría liberarse, con consecuencias fatales para cualquier persona atrapada en la nube asfixiante.

“Por el momento”, dijo el Sr. Smets, “es reconfortante que no haya señales de alteración en el lago”.

El peligro de que el magma se mueva bajo tierra y se acumule en el volcán fue la preocupación más urgente.

Patrick Muyaya, el ministro de comunicaciones del país, dijo en este momento: “Los científicos no tienen una respuesta clara a lo que está sucediendo”.

“Goma está expuesta a cuatro tipos de riesgo: acentuación de terremotos, nueva erupción volcánica, explosión de bolsas de gas debajo del lago y toxicidad de los alrededores”, dijo en una conferencia de prensa el miércoles.

“Dada esta gama de peligros, y esperando los resultados de la vigilancia y el análisis global de la situación, la única opción era proteger vidas humanas y mantener a la población a salvo de daños”.

Con el decreto de evacuación emitido en medio de la noche, muchos de los que tomaron las calles para huir también expresaron confusión.

La mayoría de la multitud huyó a pie, con sus valiosas posesiones al hombro y los colchones atados a la espalda. Durante toda la mañana y la tarde, una multitud marchó hacia el oeste hacia la ciudad de Sake, que estaba a más de 12 millas de distancia.

“Todas las calles fuera de la ciudad están llenas”, dijo el taxista Basengezi. “La gente no tiene información clara”.

Dijo que todos los hoteles estaban llenos a última hora de la tarde y la gente seguía regresando.

Pero no todos se fueron. Algunos, como Albert Muihigi, de 28 años, no pudieron. Su madre es diabética y tuvo que quedarse a cuidarla.

“La mayoría de los que se han ido son mujeres y niños”, dijo. “Muchos de los jóvenes se quedaron para cuidar nuestras casas porque no hay policía”.

Dijo que no tenía miedo, pero que había una atmósfera de miedo en el aire.

“Somos lo suficientemente jóvenes como para que, si pasa algo, podamos escapar”, dijo.

Finbarr O’Reilly informó desde Goma y Marc Santora desde Londres. Steve Wembi informó desde Kinshasa, República Democrática del Congo.

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