22 de January de 2022

Un asedio, una corrida de suministros y un descenso a una batalla de décadas

[ad_1]

MARJA, Afganistán – Los pilotos afganos discutieron acerca de acercarse al pequeño grupo de bases avanzadas en el sur de Afganistán con té y almuerzo de arroz pulao, al igual que los cirujanos discutieron su próximo procedimiento. Sería rápido, no más de 40 segundos en tierra, ambos helicópteros aterrizarían al mismo tiempo y descargarían suministros antes de detenerse rápidamente para alejarse de las zonas de aterrizaje fáciles de apuntar.

“¿Tienes armadura corporal?” Un piloto nos preguntó a otro periodista del Times ya mí.

Una bandada de pequeñas cañoneras se formó a nuestro lado cuando nos acercábamos a la primera base, una vez llamada Camp Hanson, después de que un infante de marina estadounidense fuera asesinado allí a principios de 2010. Hoy se conoce como el Bazar Kem, pero una década después, los talibanes todavía están cerca.

Nos hundimos rápidamente y caímos con fuerza antes de subir y aterrizar. La tripulación del helicóptero arrojó los suministros por las puertas abiertas y los rotores arrojaron polvo y arena.

Justo cuando se tiraba la última mercancía, un hombre descalzo saltó a bordo, probablemente un policía apostado en la base. No llevaba nada consigo, bronceado oscuro con una camiseta marrón, despeinado y medio loco y presa del pánico. Parecía que estaba varado en una isla y nosotros éramos su salvación. Nosotros no estábamos allí.

Un soldado que descargaba suministros agarró al hombre mientras gritaba, aunque sus gritos fueron inaudibles por la explosión de los rotores. El soldado luchó con el hombre antes de que el miembro de la tripulación del helicóptero los sacara por la puerta. El avión voló del suelo con aire y velocidad, sobrevolando los techos de las casas cercanas antes de catapultarse hacia arriba. Todo tomó unos 60 segundos.

Llegué por primera vez a Marja como cabo de la marina de 22 años en uno de los primeros capítulos de la guerra estadounidense, cuando el ejército estadounidense creía que podía someter a los talibanes lo suficiente como para que las fuerzas de seguridad afganas se hicieran cargo de la lucha. No quedan estadounidenses en estas bases y casi ninguno en el sur de Afganistán mientras el ejército estadounidense se prepara para partir en septiembre (aunque podría ser antes).

Marja hoy no es más que lo que imaginaron los oficiales militares estadounidenses hace tantos años. Es un microcosmos de estrategias de contrainsurgencia fallidas, proyectos de desarrollo abandonados y costosas campañas de control de drogas, y cientos, si no miles, de afganos y estadounidenses heridos y muertos.

El resultado final: dos puestos de avanzada controlados por el gobierno restantes rodeados por combatientes talibanes.

Exactamente 11 años antes, el 14 de mayo de 2010, estaba en la base de operaciones avanzada Marja, una de las dos bases a las que volamos este mes para el servicio conmemorativo de mi amigo el sargento Josh Desforges. Había sido asesinado dos días antes en un feroz tiroteo en un sector conocido simplemente como “Zulus”.

Todo el tren estaba allí. Gente que no había visto en años. Nos abrazamos y nos reímos, aunque al día siguiente sabíamos que usaríamos lentes de sol para que nadie pudiera vernos llorar.

Este fue el tercer mes de la Operación Moshtarak, el gran espectáculo de la avalancha de tropas del presidente Barack Obama que cambió el rumbo de la guerra. Aterrizamos en febrero de ese año y aseguramos a Marja con el primer intento del ejército afgano de formar un ejército. Se trajo e instaló un gobierno: un supuesto gobierno en una caja, un grupo selecto de funcionarios afganos para reemplazar a los líderes locales de los talibanes.

Se suponía que la Misión Marja, con alrededor de 15.000 soldados, demostraría esta nueva, pero en última instancia ineficaz, estrategia.

Cuando volví a aterrizar este mes, había pocas pruebas de por qué mis amigos y tantos civiles y soldados afganos murieron aquí.

Viajamos en un helicóptero Afghan Black Hawk con el indicativo Eagle 6-4. Jack McCain, hijo del difunto senador John McCain, había ayudado a entrenar a estos pilotos afganos como asesores navales en los últimos años.

Las misiones de suministro de helicópteros en Helmand son extremadamente peligrosas y la mayoría de los viajes a las bases en Marja son para recoger a los muertos y heridos. A menudo se dispara contra los aviones y los pilotos hablan de las misiones de Marja con miedo y miedo.

Era el segundo día de una tregua de tres días para las vacaciones de Eid-al-Fitr, y los dos helicópteros estaban en una misión de suministro, entregando ovejas vivas, municiones, papas, cebollas, leche y varios otros artículos de forma aislada en estos bases con poco más que rifles, ametralladoras y morteros. Las ovejas fueron atadas y metidas en sacos de grano, petrificadas y luchando por liberarse. La tripulación calmó a los animales lo mejor que pudo.

Los Black Hawks dejaron la base afgana entre Camp Leatherneck y Camp Bastion, centros masivos utilizados por los estadounidenses y británicos en el apogeo de la guerra. Ahora son básicamente ruinas saqueadas, aparte del aeródromo que aún funciona. Cuando los talibanes tomaron parte del campamento en 2019, aviones estadounidenses tuvieron que bombardear uno de los almacenes donde los insurgentes se habían atrincherado. El edificio, o lo que queda de él, sigue en pie.

Después de la carrera en el bazar de Kem, agarramos el siguiente lote de suministros y volamos sobre la ciudad, esta vez al sur hasta FOB Marja, ahora conocido como Campamento Nowruz. A menudo se hace referencia a Marja como una ciudad, pero en realidad son solo unas pocas aldeas en campos de adormidera en un proyecto agrícola estadounidense que parecía una cuadrícula claramente definida desde arriba.

Desde la ventana pude ver Koru Chareh Bazaar, un pueblo con forma de chuleta de cerdo que atacamos en las primeras horas de la operación el 13 de febrero de 2010. Pude ver el techo donde dos miembros de mi equipo recibieron disparos. Al final de ese día, la parte distintiva del techo en forma de plus era claramente visible incluso a través del vidrio manchado.

Cpl. Matt Tooker, mi segundo al mando, el ancla del equipo y mi amigo cercano, se había movido hacia el borde antes de que le dispararan dos veces en el brazo. Lo pusimos a cubierto y estábamos trabajando en ponerle un torniquete cuando traté de asegurarle que todo estaría bien. Murió poco más de un año después en un accidente de motocicleta. El otro marine que recibió un disparo en el pecho regresó a Marja unas semanas después.

Y ahí estaba el campo donde me despedí de Josh. La mezquita donde fuimos atacados. La casa donde le dije al equipo que Josh estaba muerto. La base de patrulla COP Turbett construida por nosotros, lleva el nombre del ingeniero Cpl. Jacob Turbett, quien fue asesinado al comienzo del ataque, había desaparecido con todas las pruebas de su existencia. El estacionamiento y las carpas volvieron a ser un campo, como lo habíamos encontrado hace más de una década, como si nunca hubiéramos estado allí.

Volví a usar gafas de sol para que nadie pudiera verme llorar en el helicóptero.

Iniciamos el descenso hasta FOB Marja, cuyo plano era vagamente lo que recordaba. Había un nuevo edificio en el centro del distrito, pero el viejo esqueleto de nuestra base permaneció, la flota de vehículos aún se distinguía, como lo era el lugar en el piso donde colocamos sillas y un escenario, y el rifle que estaba entre las botas para El servicio conmemorativo de Josh fue guardado. Los edificios a su alrededor parecían casi completamente destruidos: años de bombardeos y tiroteos entre los talibanes y las fuerzas estadounidenses y luego afganas habían cobrado su precio.

Aterrizamos violentamente como antes. Las ovejas se dejaron caer junto con la comida y las municiones. Esta vez nos acompañaron cinco soldados cuya estancia en el puesto de avanzada cercado ha expirado. Agrupados en la parte trasera del helicóptero, se tomaron selfies y sonrieron ampliamente. La tripulación de vuelo les entregó sus gatorades. Estaban encantados de salir con vida.

Un soldado que se negó a dar su nombre dijo poco, pero solo dijo que este grupo había estado en la base durante dos años. “Es un lugar peligroso y no hay comida”, dijo más tarde.

Marja se elevó en el aire y se alejó. Recordé el discurso de apertura del discurso de alabanza de mi amigo para Josh, que se pronunció hace once años a solo unos cientos de metros de donde gritaban los soldados afganos a bordo del helicóptero. El tren se había reunido, los uniformes estaban sucios y gastados, el día solo se puso más cálido y la misión estaba lejos de terminar.

Él comenzó, “¿Y qué tal este viaje?”

Jim Huylebroek contribuyó a la cobertura.

[ad_2]